Знаменитая книжная серия  «Жизнь замечательных людей» была основана в 1890 году известным издателем и просветителем Флорентием Федоровичем Павленковым (1839‑1900), который предполагал издать 200 биографий выдающихся людей всех времен и народов.

Ф.Павленков тщательно подбирал «героев» для своих книг, обращая особое внимание на значимость и роль, которую сыграла данная личность в истории общества. Свою серию Ф. Павленков начал с издания книги об основателе ордена иезуитов Игнатии Лойоле.

Выходившая с 1890 по 1915 год 200‑томная библиотека «ЖЗЛ»  выдержала 40 дореволюционных переизданий общим тиражом примерно 1,5 млн экз. До 1915 года издания серии выходили небольшими и доступными массовому читателю книжечками по 5 копеек ценой.

В 1916 году Максим Горький решил продолжить биографическую серию Ф.Павленкова. Он намеревался привлечь к написанию биографий известных русских и зарубежных  писателей, ученых и общественных деятелей. Однако события 1917 года и Гражданская война помешали осуществить этот план. И только в 1933 году книжная серия была возобновлена. К началу года  были подготовлены четыре рукописи, представленные для редактирования. Издательство объявило читателям о подписке на данную серию как по месяцам, так на весь год (24 выпуска).

В те годы серия издавалась Журнально‑газетным объединением. В состав редакционной коллегии серии входили М.Горький, С.Вавилов, И.Грабарь, А.Луначарский, А.Тихонов, А Фрумкин, О.Шмидт и др. Обложки первых выпусков были оформлены художником П.Алякринским. На каждой из них стояла надпись «Жизнь замечательных людей» и помещался портрет «героя» книги. Первой книгой новой серии стала монография в двух выпусках Александра Дейча «Генрих Гейне».

В 1938 году Журнально‑газетное объединение было реформировано, а биографическая серия «ЖЗЛ» передана в соответствии с пожеланием М.Горького в ведение издательства «Молодая гвардия» ‑ центрального молодежного издательства страны. С тех пор это издание больше не прерывалось никогда, даже в годы Великой Отечественной войны.

В 1943 году  биографическая серия  стала выходить под названием «Великие люди русского народа» (14 выпусков). С 1944 по 1945 год серия называлась «Великие русские люди» (было выпущено 28 книг). С 1945 года  биографическая серия стала вновь издаваться под своим старым названием «Жизнь замечательных людей».

В 1962 году появился проект обложки с портретом «героя» книги и изображением факела, выполненный по рисунку художника Ю. Арндта.

За время существования «ЖЗЛ» вышло 1170 томов общим тиражом более 200 миллионов - с учетом переводов на другие языки. В отдельные годы выходило по нескольку книг: по три книги вышли  в 1946, 1948, 1952 и 1953 годах, в 1959 году было выпущено 25 книг, в 1960 году ‑ 30, в 1962 году ‑ 26, в 1965 году ‑ 32, в 1968 году ‑ 28. В 1970‑1980‑е годы  в среднем выходило ежегодно 14 ‑ 18 книг ежегодно.

После распада СССР выпуск книг серии резко сократился. В 1992 году было издано две книги, в 1994 году - одна.

В последние годы ежегодный выпуск серии «ЖЗЛ» составляет 20‑30 биографических книг, а общий тираж серии превысил сегодня 100 млн. экземпляров.

В 2001 году вышел тысячный том серии, включая около 200 томов, выпущенных ее основателем Ф.Павленковым. С этого же года книгам серии «ЖЗЛ» стал присваиваться двойной номер: первая цифра означает номер с начала основания биографической серии Ф.Павленковым в 1890 г., вторая цифра (в скобках) - номер с момента продолжения серии М. Горьким в 1933 году.

Содержание абсолютного большинства книг серии «ЖЗЛ» отвечает трем главным принципам, провозглашенным редакцией еще в 1950‑е годы, ‑ научная достоверность, высокий литературный уровень и занимательность.

В современной «ЖЗЛ» прослеживаются две тенденции. Часть книг основана на фактах, в них преобладает документальность. Авторы таких исследований, как правило, историки, ученые, профессионалы, скрупулезно отражающие каждый шаг, не отклоняясь от архивных и документальных свидетельств. Другое направление ‑ ближе к беллетристике.

С 2005 года издательство начало выпускать новую серию - о людях, чья деятельность все еще продолжается. Первым этой чести удостоился губернатор Московской области Борис Громов. О деятелях при жизни писали еще в  «павленковской» серии «ЖЗЛ»: это были издания о жизни Льва Толстого, Бисмарка, Вильяма Эварта Гладстона (премьер‑министра Великобритании). В продолженной же  Максимом Горьким серии «ЖЗЛ» рассказывали только об ушедших  людях.

Современная серия «ЖЗЛ»  уникальна: у нее нет ни временных, ни географических рамок, ее героем может стать человек, действовавший в любой сфере, без профессиональных ограничений, она демократична: наряду с жизнеописаниями монархов, полководцев, писателей и спортсменов, в ней может выйти биография простой женщины, матери девятерых сыновей, погибших на фронтах Великой Отечественной войны.